9 月 25 日消息,美國宇航局稱,在大西洋進行潛水考察將為宇航員執行第一次前往小行星的人類任務提供必要的練習。一個由美國、日本和加拿大的宇航員組成的國際科研組打算於 10 月 17 日開始進行這項為期 13 天的水下探險活動。

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該局在描述它的極端環境任務行動(NEEMO)時說:『小行星上的重力可以忽略不計,因此無法在一顆這樣的天體上隨意行走。』該計劃將有助於宇航員在模擬小行星的環境下進行練習,他們把一艘潛艇當作『飛船』,把位於美國佛羅里達州近海的一個水下實驗室當作『小行星』。到訪小行星的想法面臨很多後勤挑戰,這是極端環境任務行動首先需要處理的問題。

美國宇航局表示,由於缺少重力,宇航員需要投擲一系列錨,用來固定住他們。小行星的表面會與地球有很大區別,它們是由堅硬的岩石或塵埃組成,因此要想把錨固定住非常不容易。探險人員必須把這些錨連接成網,以便可以四處走動。極端環境任務行動計劃項目經理比爾-托德說:『NEEMO 15 任務需要在潛艇之間移動的複雜技巧,潛水人員必須能在他們的海底之家巧妙生活和工作。』

NEEMO 15 的任務指令官是香濃-沃克,他是美國宇航局的一名宇航員,曾在國際空間站上工作過。機組成員包括日本宇宙航空研究開發機構的宇航員大西卓哉(Takuy​​a Onishi)和加拿大航天局宇航員大衛-聖雅克。火星探測漫遊者計劃的負責人斯蒂文-斯奎爾斯也是該科研組的一名成員。另外,該組來自水瓶座海底實驗室的專家有宇航員詹姆士-塔拉克和華盛頓北卡羅來納大學的納特-邦德爾。

這所大學與國家海洋和大氣管理局一起經營水瓶座海底實驗室,它是全球唯一一座此類實驗室。該實驗室屬國家海洋和大氣管理局所有。這個海底前哨位於佛羅里達州基拉戈近海大約 4.5 公里處,該地從 1993 年開始為水下的科學家提供住所和生命支持系統。經驗豐富的太空行走人員斯坦-拉維、理查德-阿諾德和邁克-格恩哈特均來自美國宇航局,他們都將搭乘潛艇『DeepWorker』號執行這項任務,該船將會作為深空飛船的水下替代品。

整個科研組從 5 月開始工作,為開始第一項近地小行星練習任務 NEEMO 15 做準備。2001 年美國宇航局曾把宇航員送入位於水下 19 米處的水瓶座海底實驗室,用來進行長達數週的太空探索練習任務。首項人類探索小行星任務有望在 2025 年展開。

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